Scale y los tejidos transparentes (que no invisibles)

embrión de ratón transparente

Izqda.: Embrión de ratón preservado en paraformaldehído. Dcha.: Embrión de ratón tras dos semanas sumergido en Scale

Parece una reproducción de Cthulhu en gelatina, pero es un embrión de ratón transparente. Científicos del Riken Brain Science Institute, en Japón, lo han obtenido tras sumergirlo en una sustancia que han llamado Scale. Se trata de una mezcla de urea (un componente de la orina), glicerol (usado habitualmente como anticongelante) y Triton-X (un compuesto químico con diversas utilidades: humectante, detergente para aumentar la permeabilidad de las membranas celulares, emulsificador, producto de limpieza).
La importancia de esta noticia reside en su potencial para el estudio de tejidos biológicos. Los métodos mecánicos de análisis exigen que las muestras sen seccionadas en fragmentos muy pequeños y delgados; los métodos ópticos se encuentran con que un tejido opaco dispersa la luz, por lo que las observaciones no van más allá de 1 mm de profundidad; en ambos casos, la posibilidades de observación de la naturaleza del tejido están muy limitadas.
El nuevo compuesto transparenta los tejidos sin alterar su forma o tamaño. Además, Scale no altera las tinciones fluorescentes que se aplican habitualmente para marcar determinados tipos de células.
El Instituto Riken está especializado en investigación cerebral, pero afirman que este Scale puede ser utilizado en cualquier tejido. Por el momento y según su nota de prensa del pasado 30 de agosto, los investigadores japoneses han podido estudiar muestras cerebrales con tinción fluorescente a una profundidad de varios milímetros, así como reconstruir redes neuronales a resolución subcelular. El equipo ha observado las neuronas de las intricadas redes del córtex cerebral, el hipocampo y la sustancia blanca de un cerebro de ratón, a un nivel de profundidad y resolución sin precedentes. El nuevo compuesto químico ha permitido visualizar con gran detalle los axones que conectan los hemiferios cerebrales y los vasos sanguíneos en el hipocampo postnatal.
Scale sólo puede utilizarse en tejidos muertos. Pero su mejora para que pueda ser empleada en seres vivos, o el desarrollo de una nueva sustancia a partir de ésta, es cuestión de tiempo. Según parece, en el Instituto Riken ya están en ello.

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